なぜ人は食べ過ぎてしまうのか?

人が太ってしまうのは、偏食から運動不足まで、様々な要因がありますが、なかでも肥満の最大の原因と言われるのが「食事報酬」だったりします。

食事報酬とは?

「報酬」は心理学用語で、簡単に言ってしまうと、

” 快楽を感じるものを食べると、つい食べ過ぎてしまう”

ということを専門的な言葉にしたものです。

ただ、この説明だと「美味しいものは太りやすい?」と思いますが、少しニュアンスが違います。

食事報酬は人間の進化をベースに作られてきたシステムなので、生存や繁殖が有利になりやすい食事ほど脳が喜ぶようになっています。

具体的には、

  • 甘いもの
  • 脂肪
  • でんぷん
  • 高いカロリー密度(重さあたりカロリー量)
  • グルタミン酸(味の素)
  • 苦味がないもの

などが報酬レベルの高い食品の条件です(ソース1,ソース2)。

エネルギー量が多かったり(脂肪、カロリー密度)、すばやく栄養を吸収できたり(塩、でんぷん)、毒性がなさそうだったり(苦味)と、いずれも厳しい環境を生き抜くためには必須の要素です。

つまり、舌が喜ばなくても、脳さえ喜んでいれば、それは十分に「食事報酬」が高いといえるわけです。

肥満研究の第一人者であるブルース・キング教授によれば、

”人間の消化器系、感覚(味覚と嗅覚)、脳の食中枢は、およそ200万年前に発達した。これらの機能は、古代の狩猟採集民たちが暮らした環境に適応している。ほとんどカロリー密度が低い食品しかなく、食事にありつけないことも多かった時代である。”

” 私たちの脳の報酬系は、できるだけカロリーの高い食べ物を探すように進化したが、現代の先進国に住む人間は、食料の豊富な「肥満環境」に生きている。そもそも人間の体には、自動的に食べ過ぎを止め、体重が増えるのをふせぐメカニズムが備わっているのに、上手く働かなくなってしまった。”

 (2013年,ソース)

とのことです。

本来、人間の体には「セットポイント」と呼ばれる体重の調節機能がついているのに、脳が喜びすぎちゃう食べ物ばかり口にしていると、システムにエラーが出てしまって調節機能が動かなくなってしまうということです。

いくら食べても食欲が止まらないのはなぜ?

また、食事報酬の高い食事を続けると、どんどん脳の中毒レベルが上がっていくこともわかっております。具体的には、ドラッグと食事報酬の影響をくらべた2011年の研究があって、

ほぼコカインやヘロインと同じペースで右肩上がりになっていきます。これは「食事報酬の高い食事はドラッグと同じ」という意味ではなく、あくまで食事報酬が高い食事を続けると総摂取カロリーがアップする可能性も高くなるということです。